Descubren a 'asesinos' de más de 300 elefantes en África

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Las toxinas producidas por organismos microscópicos llamados cianobacterias han causado la muerte de 330 elefantes este año.

Funcionarios de vida silvestre de Botswana anunciaron este lunes que las toxinas producidas por organismos microscópicos llamados cianobacterias han causado la muerte de 330 elefantes este año.

Las cianobacterias y las toxinas que producen pueden ocurrir en todo el mundo.

Desde que se informaron por primera vez a principios de mayo, las muertes de elefantes habían desconcertado y alarmado a los conservacionistas, que temían que pudieran aumentar.

A continuación se presentan algunos datos sobre las cianobacterias.

¿QUÉ SON?

Las cianobacterias son microorganismos que son comunes en el agua y también se encuentran en el suelo. Algunos pueden producir toxinas que dañan el hígado o el sistema nervioso de animales y humanos.

A veces llamadas algas verdiazules, tienen características similares a las de las algas, como usar la luz solar para producir alimentos.

¿CÓMO SE PROPAGAN?

Las cianobacterias proliferan en condiciones cálidas y ricas en nutrientes.

Cuando se multiplican, pueden crear flores que se extienden por la superficie de un cuerpo de agua y lo decoloran.

Los fertilizantes utilizados por los agricultores pueden estimular la formación de floraciones de cianobacterias a través de la carga de nutrientes.

¿ESTÁ INVOLUCRADO EL CAMBIO CLIMÁTICO?

Muchas cianobacterias favorecen temperaturas del agua más cálidas, que los científicos dicen que ocurren con mayor frecuencia debido al cambio climático.

Las temperaturas de África austral están aumentando al doble del promedio mundial, lo que hace que la región sea especialmente vulnerable.

¿QUÉ SE PUEDE HACER?

Una vez que se forman las floraciones de cianobacterias, no hay una solución simple para deshacerse de ellas, según Luyanda Ndlela, investigadora del consejo nacional de ciencia de Sudáfrica.

Científicos como Ndlela están tratando de identificar sustancias que puedan descomponer las cianotoxinas o controlar las cianobacterias sin alterar el ecosistema.

Los expertos también están tratando de desarrollar modelos para predecir cuándo podrían ocurrir las floraciones de cianobacterias.

¿ESTO SUCEDE SÓLO EN ÁFRICA?

No.

Los científicos han relacionado las cianotoxinas con más de 100 personas que enfermaron cerca del lago Erie en los Estados Unidos en 2014, y con un episodio de 1996 en el estado brasileño de Pernambuco, donde pacientes en un centro de diálisis murieron por insuficiencia hepática.

 

"Se trata de tener las condiciones adecuadas, en el momento adecuado, en el lugar adecuado y estas especies proliferarán", dijo Patricia Glibert, profesora del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland.

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